Jeannie Longo est passée à deux secondes du podium dans le contre-la-montre dames des épreuves de cyclisme des JO de Pékin, remporté par l’Américaine Kristin Armstrong, mercredi, sur le circuit de la Grande Muraille à Juyongguan. La championne française, âgée de 49 ans, a payé au prix fort un petit incident mécanique à 400 mètres de l’arrivée, où son élan a été coupé net au moment où elle changeait de plateau sur son vélo. La Grenobloise a expliqué à l’arrivée avoir souffert d’une sciatique qui s’est réveillée depuis deux jours, suite à la course en ligne disputée dimanche sous des trombes d’eau. “J’avais bien reconnu le parcours, je suis passée impeccable”, a déclaré la légende du cyclisme féminin, championne olympique à Atlanta voici douze ans. “Dans le dernier virage, j’ai passé le petit plateau sur l’élan. C’est là que j’ai perdu deux secondes. Je peux vraiment regretter”. Pour la victoire, Armstrong a battu de 24 secondes la Britannique Emma Pooley et de 59 secondes la Suissesse Karen Thürig sur le parcours de 23,5 kilomètres, par un temps chaud et humide. L’Américaine, qui a fêté lundi son 35e anniversaire, est passée en deuxième position au temps intermédiaire pris au sommet de la côte (Km 10,8), à 3 secondes de Pooley.
Armstrong, sans lien de parenté avec son homonyme Lance (septuple vainqueur du Tour de France), a imposé dans la seconde partie de course, en descente, sa puissance pour boucler le parcours à 40,4 km/h de moyenne. Championne du monde 2006 du contre-la-montre et médaillée d’argent l’année passée, la native de Memphis (Tennessee) dispute à Pékin ses deuxièmes JO (8e de la course en ligne à Athènes). La Britannique Nicole Cooke, sacrée dimanche dans la course en ligne, a terminé son parcours à 2 min 22 sec de la lauréate. Elle a été suppléée par sa compatriote Emma Pooley (25 ans), une Londonienne qui vit à Zürich (Suisse) et poursuit des études de haut niveau pour l’université de Cambridge. Thürig (36 ans) a enlevé comme à Athènes la médaille de bronze. La seconde représentante française, Maryline Salvetat, a pris la 20e place, à plus de trois minutes.